Lastige tijd voor ballonvaarders

BARNEVELD Het aantal ballonvaarten in Nederland loopt sinds zo'n vijf jaar sterk terug. Waren er in 2010 nog zo'n 9000 vaarten, dit jaar zijn het ongeveer 4750. Ook in 'ballonregio' Barneveld is die dalende tendens zichtbaar.

Door Wouter van Dijk

,,Bij ons is het aantal vaarten sinds drie jaar inderdaad teruggelopen", zegt Mees van Dijk van Ballonteam Wessel uit Kootwijkerbroek. Daarmee reageert hij op het signaal dat de Vereniging van Professionele Ballonvaarders Nederland woensdag tegenover de NOS gaf. ,,Het wordt lastiger de mand vol te krijgen en dat komt denk ik met name door de naweeën van de crisis. Een ballonvaart is toch echt een luxeproduct, daar bezuinigen mensen het eerst op wanneer er wat minder te besteden is." Gemiddeld kost een ballonvaart zo'n 140 of 150 euro per persoon.

PRIJSVECHTERS Ook Edcar Vermeulen, ballonvaarder en eigenaar van het Barneveldse Hot-R Ballonvaarten, ziet die terugloop. ,,Keek je zo'n zes jaar geleden tijdens mooi ballonweer in de lucht, dan zag je toch gauw vier of vijf ballonnen hangen, nu zie je er zelden nog meer dan twee tegelijk."

Een rol speelt ook dat 'prijsvechters' met grote manden voor groepen van 24 tot 30 personen van elders uit het land vaarten in deze regio verkopen, zegt Vermeulen. ,,De concurrentie is groter geworden. Daarom wil ik ook gaan adverteren met het exclusieve karakter van mijn vaarten, met maximaal drie passagiers in de mand. Daardoor ben ik duurder dan die prijsvechters, maar mij gaat het om de beleving die ik de passagiers bied."

BEDRIJVEN Sinds enkele jaren zijn er volgens de ballonvaarders minder lokale bedrijven die, bijvoorbeeld door een afbeelding van hun logo op een ballon, de ballonvaarten sponsoren. Van Dijk: ,,Al zie ik sinds kort toch de belangstelling daarvoor weer iets toenemen, dus dat biedt mogelijk toch weer perspectief." Vermeulen: ,,Het was dan in Barneveld ook wel een beetje té gek. Tot zo'n vijf jaar geleden moest elk zichzelf respecterend bedrijf een ballon. Dat stond de afgelopen jaren stil, maar ook ik zie wel weer een aantrekkende beweging."

AANTREKKELIJKE REGIO Voor Ballonvaartcentrum Van Manen in Barneveld valt de huidige situatie ,,reusachtig mee", zegt eigenaar Jan van Manen. ,,Meer in het algemeen hebben veel bedrijven wel last gehad van de crisis, maar voor ons is het niet superslecht geweest. Er zijn nog altijd mensen die graag een vaart maken, ook als ze dat al eerder hadden gedaan." Volgens hem speelt daarbij vooral de aantrekkelijke ballonregio die Barneveld is een grote rol. ,,Je komt hier met de ballon over prachtige gebieden, dat trekt particulieren uit het hele land." Die aantrekkende werking ziet ook Vermeulen. ,,Daarom ben ik ook wel positief gestemd. Dit is inderdaad een prachtig ballongebied met boerenland, de Veluwe, de Utrechtse Heuvelrug en het Rivierengebied nabij. En met weinig restricties. In het westen heb je bijvoorbeeld gebieden bij Schiphol en bij Rotterdam waar niet gevaren mag worden."

WIND Een belangrijke rol speelt ook het weer, zegt Van Dijk van Ballonteam Wessel. ,,De afgelopen jaren zien we echt een ander, minder gunstig weerbeeld voor ballonnen. Met name de wind speelt ons vaak parten. Eerdere jaren voeren we gerust enkele weken achtereen elke avond, nu is het veel meer verspreid. En zien varen doet ook weer varen natuurlijk." Die weersontwikkeling zien ook de andere ballonvaarders. Van Manen: ,,Met name begin dit jaar kon er vaak niet gevaren worden vanwege de wind." Vermeulen nuanceert: ,,Het klopt wel dat het veel winderiger is, maar dan zou je verwachten dat het op mooie dagen juist extra druk zou zijn, maar dat is ook niet het geval."

Landelijk zijn er enkele regio's waar ballonvaren populair is en waar ook veel piloten wonen. Naast Barneveld is ook Joure daar een voorbeeld van, waar op dit moment de Friese Ballonfeesten worden gehouden. In Barneveld is het jaarlijkse Ballonfiësta in augustus een belangrijk ballonmoment. Van Dijk: ,,Dat evenement blijft lokaal denk ik wel scoren en geeft ook een positieve stimulans voor het ballonvaren." Het Ballonfiësta vindt dit jaar plaats van woensdag 19 tot en met zaterdag 22 augustus.